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1941年12月20日,中国空军美国志愿援华航空队(即“飞虎队”)在昆明截击日军轰炸机,击落日机6架,击伤3架,首战告捷。

这次空战的胜利,打破了自1940年以来日本航空部队独霸中国空域的局面。

“飞虎队”成立于1941年8月,下辖三个飞行中队,指挥官为美国飞行教官克莱尔·李·陈纳德。12月7日,陈纳德率第1、第2中队驻防昆明。

12月20日上午,中国空军接获日军轰炸由缅甸方向入侵的情报,并判定日机空袭目标为昆明。“飞虎队”驻昆明的两个中队战机全部升空,第1中队担任拦截任务,第2中队队长纽柯克率领8架P-40战机在巫家坝机场及昆明市区上空巡逻。

纽柯克升空10余分钟后,发现日军轰炸机10架。他迅速率队向日机群发起攻击,但因为距离较远,日军轰炸机加速逃脱。日机逃至宜良上空时,埋伏在此的“飞虎队”第1中队成功截击日机,并不断发起攻击。日本轰炸机面对攻击机毫无还手之力,只能不断逃窜。

11时25分,“飞虎队”追敌至广西西林附近,因天空黑云密布,遂停止攻击并返航。是役,除一架P-40战机因燃料耗尽迫降,造成机损人伤外,其余均安全返回基地。

抗战爆发以来,中国空军曾奋勇作战,但由于日军在中国战场投入了当时最先进的“零”式战机,而中国空军使用的苏制E-15、E-16战机,性能老旧,几番交战,中方损失惨重。为保存实力,自1940年以来,中国空军被迫采取避战策略。

“飞虎队”首战告捷,极大地震慑了骄横的日军航空部队,同时也大大鼓舞了中国军民的士气。《中央日报》《新华日报》等各大媒体援引“中央社”的消息,对此次空战进行了报道。此后,随着“飞虎队”的不断出击,“飞虎队”和陈纳德之名也被中美两国民众广为传颂,渐渐成为抗日战场上的英雄。

审校 | 李凌  赵伊汉 俞月花

制作 | 紫金草工作室

签发 | 凌曦

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